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Introducción a Linux
 Ficha técnica
Autor: Esteban Manchado Velázquez
Fecha: Alrededor de 1998
Tema: Sistemas Operativos

Si eres un newbie (novato) que quiere instalar Linux, o que acabas de instalar Linux y te las ves y te las deseas para sacarle todo el partido al sistema, has llegado a la página correcta. Si no sabes lo que es Linux (pero tienes curiosidad :), o no estás seguro, o no sabes exactamente por qué es mejor, o para que puedes utilizarlo, también has llegado al sitio correcto. Si estás buscando respuestas a dudas más avanzadas, lo siento, pero tendrás que buscar en otro sitio (puedes intentar preguntarme, si quieres).

¿Qué es Linux exactamente?

Linux es un sistema operativo multiusuario y multitarea (o sea, de los normales; el MS-DOS es un caso aparte, y los Windows no son muy multitarea que digamos), de 32 bits (de verdad, no de anuncio como el Windows 95/98), que funciona en PCs con procesadores 386 o superiores (no porque se necesite un procesador más o menos potente, sino porque a partir del 386 se añadieron al hardware servicios de protección de memoria y cosas así, que Linux necesita). También existen versiones (portes) para estaciones Alpha y otros procesadores, como MIPS o estaciones SPARC.

Linux se llama así porque el proyecto lo comenzó (y de hecho sigue encabezándolo) en 1991 un finlandés llamado Linus Tordvals, y lo de la 'x' porque Linux es uno de los muchísimos clónicos de UNIX. UNIX, a su vez, fue desarrollado por Dennis Ritchie y Ken Thompson, allá en los '70, y a UNIX (a todos los sistemas operativos de ese tipo) se les considera los mejores sistemas operativos (al menos para uso genérico).

Los sistemas UNIX en general, y por tanto Linux en particular, tienen las siguientes características:

  • Gran fiabilidad y robustez (de verdad, no de boquilla como en Windows NT)
  • Acceso transparente a los dispositivos, como si fueran ficheros normales y corrientes (es una gran ventaja, sobre todo para los programadores)
  • Gran versatilidad para todo tipo de tareas
  • Entorno perfecto para programadores
  • Buen sistema de protección mediante permisos y grupos de usuarios
  • Escrito casi todo en C (eso es lo normal en los UNIX, y es el caso de Linux), por lo que es muy portable. Debido a esto, y a un diseño muy bueno, puede ejecutarse tanto en macro-ordenadores, para servir a terminales, como en pequeños ordenadores como los PCs, o incluso en portátiles.
  • Sistema de protección de memoria, que no permite a ningún proceso (programa en ejecución) colgar el sistema, ni acceder a zonas de memoria que no le pertenecen (si lo intenta, se aborta al proceso y el resto sigue como si nada, sin enterarse).
Si vienes de entornos Micro$oft, quizás te extrañe en un principio lo de multiusuario. Multiusuario quiere decir que está preparado para servir a más de un usuario a la vez. No parece una gran ventaja, dado que un PC sólo lo utiliza una persona, pero multiusuario no sólo significa trabajar a la vez, sino también significa que cada usuario tiene su espacio de disco duro propio, donde otros no pueden fisgonear, cada usuario tiene sus propias configuraciones en los programas, etc. Esto se consigue mediante un sistema de nombres de usuario y claves (por ejemplo, en el Linux que tengo en casa mi nombre es zoso y mi clave es.... uhm... creo que será mejor que no lo diga :).

¿A qué renuncio por probar Linux?

No renuncias a nada por probar Linux. Quizás (probablemente) te cueste instalarlo, si no tienes ayuda de alguien que sepa, pero lo único que tienes que hacer es reservar una porción de tu disco duro para Linux, quizás 500 Megas, en una partición aparte. Linux ya viene con la mayoría de los programas que puedes necesitar en un principio, y tienes un montonazo de utilidades y aplicaciones gratuitas (casi todo lo que hay para Linux es gratuito). Por otra parte, si te gusta gastar dinero, puedes comprarte el WordPerfect para Linux (y otros programas conocidos), que existen. De hecho, hace relativamente poco Corel dió WordPerfect 8.0 para Linux gratuitamente, así que ni siquiera necesitas gastarte dinero si quieres programas de renombre. Busca en el sitio de Corel información sobre Linux.

Una vez tengas Linux instalado, podrás elegir, al arrancar el ordenador, qué sistema operativo quieres utilizar (esto es lo normal, aunque no es tarea de Linux, porque todavía Linux no se habrá cargado): Si uno que tuvieras antes, o el flamante Linux. Dar instrucciones sobre la instalación de Linux o de LILO (LInux LOader, el programa que te permite elegir entre sistemas operativos) no es el propósito de este documento, pero en la sección Otros documentos, al final de esta página, encontrarás enlaces a textos que describen todas estas cosas y mucho más.

¿Qué me ofrece Linux?

Linux ofrece un sistema de gran seguridad y fiabilidad, sin parches ni chapuzas para intentar arreglar fallos que aún así se ven. Es gratuito, y continuamente se están añadiendo nuevas características y se están desarrollando nuevos programas, la mayoría de ellos gratuitos.

Linux puede utilizarse como entorno de trabajo (tiene un sistema de ventanas, con algunos entornos bastante cómodos), sobre todo para programar, para aplicaciones de gráficos (POVray y similares), tiene programas de aplicación como algunos procesadores de texto, paquetes de aplicaciones tipo Office (uno de ellos, el más famoso, llamado StarOffice –es gratuito para uso personal– tiene más aplicaciones que el M$ Office, y tiene un aspecto muy a lo Office '97, lleno de iconos y barras de botones), programas de maquetación, como LaTeX, utilizado en algunos libros técnicos editados en los últimos años, y para tesis doctorales y otros artículos académicos. Como hecho anecdótico, puede decirse que algunas de las escenas realizadas por ordenador de la película «Titanic» (sí, yo también estoy harto de la dichosa película) se hicieron en ordenadores con Linux, concretamente con una distribución RedHat (abajo explico qué demonios es eso de las distribuciones). También se ha utilizado en el PathFinder (el cacharro que fue a Marte a explorar el terreno, imagínate si tuviera Windows y se colgara en mitad de la exploración), y en muchos otros proyectos críticos. Creo que la NASA lo utiliza con frecuencia.

Por otro lado, ofrece un entorno perfecto donde desenvolverse a los «manitas». Lo digo porque tiene muchas órdenes que hacen cosas simples, pero con las que puedes conseguir cosas alucinantes si las haces trabajar juntas, o con imaginación. Por ejemplo, este documento que lees se me borró accidentalmente bajo Windows NT, el cual no supo «desborrarlo». Cambié a Linux, y con una simple orden que encuentra líneas en ficheros de texto que tengan una ristra especificada, conseguí recuperar este texto (otra de las ventajas de tratar a los dispositivos, en este caso el disco duro, como si fuera un fichero). Por supuesto que lo primero que hice al recuperar el fichero fue escribir este párrafo.

Cómo conseguir Linux

Ya sabes que Linux es gratis, pero.... ¿Dónde lo consigues? Hay unos paquetes llamados distribuciones, que vienen en varios CDs –por lo general–. En realidad, Linux con las utilidades más comunes caben perfectamente en un solo CD. Las distribuciones más conocidas son RedHat, Debian, Caldera, S.U.S.E. y Slackware. A mi me gusta más la Debian, pero si necesitas leer este documento, seguramente será mucho mejor que te consigas una distribución S.U.S.E., Caldera o RedHat, dado que está preparada para ser más «amigable». El programa de instalación es más sencillo, y viene con un programa de configuración de impresoras que hace todo el trabajo (como en Windows: tú le dices cuál es tu impresora y él lo hace todo). Y más les vale, porque estas son empresas con ánimo de lucro, que tiene que hacer algo para que su Linux sea mejor en algún sentido.

Ahora voy a tener que reconocer que te he contado una pequeña mentirijilla (pero muy pequeña): En realidad Linux, y todas las utilidades y apliaciones, no son software gratuito, sino software libre. A grandes rasgos, significa que siempre tienes que tener los fuentes (el programa escrito en un lenguaje de programación –lo más común en entornos UNIX es el C–, para que lo pueda leer un humano, y modificarlo para adaptarlo a sus necesidades) disponibles, aunque es legal cobrar por versiones compiladas (compilar significa convertir ese código fuente en un programa que entiende la máquina; todos los programas que tienes en tu ordenador están compilados. Si no lo estuvieran, no los podrías ejecutar, porque el ordenador no sabría qué hacer con ellos, no los entendería). Esto no significa que no lo puedas conseguir gratis, ya que está en InterNet y lo puedes coger si quieres. El problema es que tendrías que bajarte de InterNet demasiados megas, por lo que es más cómodo comprarte una revista donde regalen Linux, o bien comprarte una distribución, que tampoco es tan cara.

Este rollo te lo cuento porque RedHat, al igual que SUSE, Caldera, y otras son empresas con ánimo de lucro; hacen distribuciones de Linux, y añaden algunos programas hechos por ellos, y los venden. Pero la buena noticia es que los precios de las distribuciones Linux son de unas 4000 o 5000 pesetas, por 6 CDs, libro gordote con uno, dos o tres CDs por cerca de 10000 pesetas, y cosas por el estilo. Vale salvajemente la pena. De todas formas, si tuvieras una conexión muy buena a InterNet (y tarifa fija), podrías instalar Linux desde InterNet, o bajarte la distribución desde tu casa, e instalarlo cuando ya lo tengas en tu disco duro.

Lista de sitios en la red de distribuciones de Linux:

  • La organización Debian, que tiene un tutorial sobre el Debian. No lo he leído con detenimiento, pero supongo que (casi) todo lo que haya en el documento servirá para cualquier otra distribución. También tienes una forma muy sencilla y cómoda de visitar todos los paquetes disponibles, las imágenes oficiales de los CDs, etc.
  • RedHat.
  • Caldera.
  • Slackware.
  • S.U.S.E.
  • DragonLinux.
  • Stampede. Esta creo que es una distribución optimizada para Pentium, aunque no sé cómo será de fácil o difícil de conseguir e instalar.
Por supuesto existen muchas más, esto es sólo una muestra.

¿Que Linux es de línea de órdenes? ¡Ja!

Es verdad que Linux, sin más, es de línea de órdenes, pero también es verdad que existe un sistema de ventanas, el X Window, del que existen versiones para los sistemas UNIX en general, que permite manejar Linux desde ventanas. Por tanto, este sistema de ventanas es como el Windows 3.1. No es un sistema operativo aparte, sino un entorno de ventanas sobre un sistema operativo (o una pretensión de sistema operativo, en el caso de M$-DOS).

Al estar mejor diseñado que los sistemas de ventanas de Micro$oft, es extremadamente fácil cambiar el aspecto del sistema de ventanas. Me explico. El X Window es sólo una base (sistema de ventanas) sobre la que corre un entorno de ventanas. El entorno de ventanas en sí es un programa aparte, totalmente independiente. Y hacer sólo un entorno de ventanas, y no todo el sistema de ventanas, es mucho más fácil, por lo que tienes disponible muchos entornos, que funcionan bajo el mismo sistema de ventanas.

Algunos ejemplos de entornos de ventanas son: KDE (muy cómodo, en realidad es un proyecto mucho más grande que un sistema de ventanas), Gnome (el otro proyecto de escritorio importante), WindowMaker (el otro proyecto de escritorio apoyado oficialmente por GNU. Es un clon de NeXTStep muy rápido, cómodo y con un aspecto muy agradable), Enlightment (muy recargado, necesita muchos recursos), AfterStep (sencillo, pero bastante cómodo. Un clon del sistema de ventanas NeXTStep, que inventó Steve Jobs, ex-Apple), icewm (emula el aspecto de OS/2 y Windows 95), fvwm (el más sencillo entre los más usados, no creo que lo aguantaras si estás acostumbrado al Windows), fvwm2-95 (un clon del sistema de ventanas de Windows NT/'95)... Además, si no te gusta el aspecto del entorno, pero sí la forma de manejarlo, probablemente (la mayoría de los entornos lo hacen) soporta temas de escritorio. Sólo tienes que pasarte por themes.org para bajarte temas de escritorio.

La realidad actual de Linux

Para ser fiel a la verdad, hay que decir que los UNIX no están hechos para gente que no tiene ni idea de informática, aunque cualquiera que tenga interés puede aprender lo suficiente. Si no te gustan los ordenadores, evidentemente no merece la pena, por ahora, probar Linux.

Afortunadamente, el mundo Linux es uno dinámico y cambiante, en el que las noticias dejan de serlo a los pocos días y en el que las versiones nuevas de los programas se hacen (comparando con los programas comerciales) a velocidad de vértigo. Por ejemplo, en freshmeat.net, un sitio en Internet donde se ponen actualizaciones de programas, anuncios de programas nuevos, etc (es buena idea visitarlo diariamente) tiene por lo general entre 10 y 20 entradas diarias. Puede que dentro de pocos años o incluso meses, la frase de arriba tenga que borrarla, porque deje de ser verdad. A estas alturas, hay muchas aplicaciones ofimáticas para Linux (incluida la Corel WordPerfect Suite), los programas de instalación han mejorado mucho, y varias empresas de software comercial están empezando a portar sus productos para Linux. Rene Figueroa Orozco me informa de que también existen diversas versiones de prueba o versiones prelanzamiento de los siguientes productos: Base de datos Interbase (que viene con Delphi y C++ Builder), de Inprise (antigua Borland); base de datos Informix (versión completa, para un usuario); versión prelanzamiento de la base de datos Oracle (versión 8), estando en breve la oficial. Además, hace poco Corel empezó a regalar el Corel WordPerfect 8 para Linux (¡fantástico!).

Más noticias buenas: ya hay una lista bastante decente de vendedores de ordenadores que venden los equipos con Linux preinstalado (la lista se pude conseguir fácilmente de linux.org). Entre ellos, hay dos españoles, y además, está Corel Computer, empresa subsidiaria de Corel. Por ahora la mayoría (como parece lógico), se venden como servidores y ordenadores que necesitan alta fiabilidad y prestaciones. Por ahora probablemente no hay nadie en España que los venda de cara al usuario final (en Estados Unidos sí que los hay).

Además de todo esto, hace pocos años los usuarios/desarrolladores de Linux (o sea, programadores del mundo entero) se han dedicado a desarrollar interfaces de usuario amigables, más y mejores entornos de ventanas, programas de aplicación tipo Windows, que antes no solía haber en UNIX, etc. Ahora mismo no es viable que una persona no interesada en la informática utilice Linux, pero cualquier persona que tenga interés en aprender, y que tenga algo de soltura con los ordenadores, terminará dándose cuenta de que Linux es una de las mejores elecciones (seguramente la mejor) a la hora de elegir un sistema operativo para un PC.

Y, desde luego, para empresas (que, al fin y al cabo, tienen que contratar al personal que va a manejar el ordenador), casi sin duda Linux es la mejor elección. Es verdad que por ahora hay pocos programas específicos para entornos empresariales, como programas de contabilidad y cosas por el estilo (he oído que Intuit está portando, o ya ha portado, su programa «Quicken»). Pero tranquilos, porque ya se está trabajando en ello. Respecto a soluciones de red, como servidores, gestores de bases de datos, se me antoja que Linux no tiene rival (teniendo en cuenta que hay mucho soporte, y que el coste de Linux es prácticamente nulo –sobre todo para una empresa). Bueno, no tiene rival con el permiso de FreeBSD, que es otro sistema operativo tipo UNIX, gratuito (libre), ya que he oído que FreeBSD es más fiable (¡aún!) que Linux. Por ejemplo, FreeBSD es el sistema operativo que soporta el sitio YAHOO, que es el más visitado de la red, según he leído.

Otros documentos

A continuación hay una lista de documentos que pueden ser de interés para el novato, junto con direcciones donde conseguir programas que puedan resultar interesantes a un novato en Linux (y en realidad a otros no-novatos).
  • Linux Documentation Project Homepage. La página oficial del proyecto de documentación de Linux.
  • Lista de HOWTOs disponibles
  • Linux en CAStellano. Es el equivalente al de arriba, pero en español. Se dedican mayormente a traducir los documentos oficiales.
  • SLUG (Spanish Linux Users Group).
  • StarDivision, la compañía que desarrolla StarOffice, el paquete ofimático gratuito para Linux y otros sistemas.
  • LyX, un programa, aún en versión beta, que ofrece un interfaz amigable, como un procesador de textos, pero que genera texto en formato LaTeX, el formato profesional que maquetación de libros. También puede generar PostScript, y además existen muchas herramientas de conversión entre formatos de texto.
  • La organización KDE. KDE es el proyecto más ambicioso de realizar un entorno de ventanas, aplicaciones específicas, etc. que sean amigables, para abrir Linux a todo tipo de usuarios.
  • Mi página de trucos de UNIX.
  • Manual de UNIX. Es de sistemas UNIX en general, pero sirve perfectamente para Linux, que al fin y al cabo es otro UNIX.
  • Documentos sobre UNIX.
  • Linux Gazette, una revista electrónica sobre Linux.
  • Linux para NO técnicos.
  • Linuxnow.com, un sitio donde puedes encontrar información, FAQs, ayudas de instalación, etc.
  • Simple End-User Linux. Una organización dedicada a intentar apoyar a los proyectos de mejora de interfaz y documentación para Linux.
  • Linux for beginners, el nombre lo dice todo.
  • Página de trucos para Linux.
  • freshmeat.net, un sitio donde hay noticias sobre programas para Linux. Todos los días se actualiza, y suelen haber alrededor de 10, 15 o 20 entradas nuevas por día.
La documentación en Linux normalmente son o bien manuales, que son libros sobre temas como programación, administración del sistema, redes, instalación y primeros pasos (¡busca este en LuCAS!), o bien HOWTOs (COMOs, en las versiones españolas), que describen como hacer tareas particulares, como configurar el teclado, las impresoras, como utilizar una unidad ZIP bajo Linux, etc.

Entre la lista de HOWTOs interesantes están los siguientes:

Si tienes preguntas, sugerencias, si crees que falta algo en este documento, o si quieres comentar algo sobre el tema, escríbeme.
Aunque no voy a explicar cómo se instala Linux, porque eso depende de la distribución particular (del programa de instalación), sí podría escribir algo sobre las ideas generales del arranque del PC (lo que yo he adivinado), particiones de discos, etc, que son ideas generales que valen para instalar cualquier sistema operativo. Si estás interesado en un documento así, escríbeme

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